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Aspectos básicos del bitcoin

Una mujer mira el teléfono mientras compra bitcoins, una criptomoneda electrónicaSeguramente hayas oído hablar del bitcoin, la primera moneda electrónica. Una criptomoneda es dinero digital que se emite de manera segura y que se administra con criptografía. No existen billetes ni monedas; las criptomonedas solo existen de forma electrónica, como el dinero en tu cuenta de Venmo o PayPal.

El bitcoin es la más popular, pero existen cientos de criptomonedas (Ethereum, Ripple, Stellar Lumens, Litecoin). Antes de invertir en cualquiera de ellas, asegúrate de entender cómo funcionan.

Motivos para usar una criptomoneda

Quieres que tus registros financieros sean más privados. Los bancos tradicionales te exigen que abras una cuenta y compartas con ellos información de tus finanzas. Con bitcoin, las transacciones se procesan mediante una red de pago entre pares. Es decir que, si una persona A transfiere dinero a una persona B, el registro de la transacción será visible en un libro mayor descentralizado y público (denominado cadena de bloques o 'blockchain'), lo que elimina la necesidad de que un tercero haga una verificación (por ejemplo, un banco).

Las transacciones con criptomonedas pueden rastrearse, pero los detalles son anónimos hasta cierto punto. Existe una prueba pública de que se hizo la transacción, pero la información detallada de quién la hizo no está necesariamente asociada a una identidad física.

Quieres una alternativa a los bancos tradicionales. El bitcoin no está asociado con ningún gobierno, país o banco central. Es una moneda internacional independiente, que no tiene ningún presidente ni director ejecutivo. Se trata de una 'democracia sin dirigentes', formada por personas de todo el mundo que mantienen el sistema. Hay otras criptomonedas que ofrecen ventajas distintas a las del bitcoin, pero, por lo general, dependen de autoridades emisoras. Por ejemplo, Ethereum es emitida por la Fundación Ethereum.

Quieres invertir en algo novedoso y ganar mucho dinero. Si eso es lo que te motiva, busca a un profesional y pide asesoramiento financiero. El valor del bitcoin ha aumentado y pasó de tener un valor de solo 6 centavos en 2010 hasta un pico de más de $19 000 en 2017 (después volvió a bajar en 2018), es decir que ha mostrado una gran volatilidad. Quienes quieren aumentar su riqueza en el largo plazo, deben tener en cuenta las criptomonedas como parte de unaestrategia de inversión equilibrada.

Según Mark Pesce, presentador del podcast “The Next Billion Seconds”, que recientemente publicó una miniserie denominada 'Cryptonomics', 'Toda inversión en criptomonedas debería cumplir la ‘regla de Buffet’: si no entiendes del tema, no inviertas en eso. Investiga, aprende y las oportunidades aparecerán'.

Historia del bitcoin

En 2008, un autor misterioso llamado Satoshi Nakamoto publicó un artículo con el título 'Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System' . (Un sistema de dinero en efectivo electrónico entre pares). El bitcoin se publicó como código abierto en enero de 2009.

El bitcoin es una moneda digital que:

  • se intercambia entre personas sin la participación de ninguna institución financiera.
  • utiliza una red de computadoras conectadas en todo el mundo para mantener un registro, o libro mayor, de las transacciones y evitar el doble gasto.
  • publica de forma transparente y seudoanónima un libro mayor con el fin de que todos puedan verificar la veracidad, pero determinados datos personales de la transacción se mantienen confidencial.
  • libera nuevos bitcoins al mercado de forma lenta y programática mediante la 'minería'.
  • tiene una oferta limitada y finita.

En la palabra criptomoneda, ¿qué significa 'cripto'?

Emprendedor investigando los posibles riesgos de Bitcoin.'Cripto' refiere a la criptografía que se utiliza para crear y obtener acceso a los códigos. Sin embargo, en el mundo electrónico actual, las criptomonedas ofrecen una comunicación financiera segura mediante cifrado y algoritmos matemáticos complejos, que se utilizan para ocultar los detalles de las transacciones financieras, a la vez que se mantiene un registro confiable.

Transacciones confiables sin la participación de bancos

Generalmente, las monedas están reguladas por el banco central de cada país. Por ejemplo, en los Estados Unidos, la Reserva Federal aumenta o reduce las tasas de interés a nivel federal y el Tesoro emite dinero en forma de billetes y monedas. Pero, en el caso del bitcoin, ningún banco central se ocupa de esas cosas.

Bitcoin utiliza programas informáticos que conectan a usuarios de todo el mundo por Internet para armar el libro mayor. Cada vez que dos personas o entidades intercambian un bitcoin, el libro mayor se actualiza en toda la red. Todos los que usan el programa informático gratuito tienen el mismo poder de decisión sobre las actualizaciones y nadie puede implementar a la fuerza cambios monetarios sin la autorización de los demás usuarios.

Según Chris Kline, director de operaciones de Bitcoin IRA, una empresa que combina criptomonedas con cuentas de jubilación individuales: 'Durante mucho tiempo los consumidores confiaron únicamente en instituciones externas para verificar las transacciones financieras, y, como vimos durante la crisis financiera en 2008, los resultados fueron muy contraproducentes. Las criptomonedas son un avance necesario del mercado para las personas que buscan un futuro más transparente desde el punto de vista financiero'.

Cadena de bloques o blockchain

La base de datos que se utiliza para llevar un registro de todas las transacciones con bitcoin se denomina cadena de bloques o blockchain. A medida que se realizan nuevas transacciones, las computadoras de la red llevan a cabo ecuaciones matemáticas para verificar su validez. Los bloques de transacciones válidas se añaden a la base de datos pública (cadena de bloques).

El objetivo de la cadena de bloques es permitir que la información digital se grabe y distribuya, pero que no se modifique. En pocas palabras, la cadena de bloques es un libro mayor muy grande que muestra quién pagó qué a quién y cuándo lo hizo. En lugar de que una institución financiera lleve el registro contable, la red de computadoras que ejecuta el software en todo el mundo controla los registros y logra un consenso virtual. La capacidad para mantener el sistema está descentralizada de modo que, en tanto haya computadoras que ejecuten el software, el libro mayor se mantendrá.

Minería de bitcoin

La minería comparte muchos principios con la minería del mundo real, con una excepción: en lugar de usar mano de obra y maquinaria para extraer de la tierra materiales como el oro, los mineros de bitcoin utilizan la potencia de las computadoras para verificar las transacciones pendientes ingresadas en el libro mayor público. Este proceso impone un orden cronológico en la cadena de bloques y protege la neutralidad de la red, de modo que ningún grupo o persona pueda controlar o modificar la información. Como contrapartida por la verificación de las transacciones, se recompensa a los mineros con bitcoins.

Si la red de usuarios que ejecuta el software de bitcoin acepta la propuesta y añade las transacciones a la cadena de bloques, el minero recibe como pago bitcoins, junto con la comisión por las transacciones que los usuarios decidan incluir. (Los usuarios incluyen una comisión por transacción para que sus operaciones tengan prioridad).

La red internacional verifica un bloque nuevo de datos de bitcoin y lo añade a la cadena cada 10 minutos, y así se actualiza el libro mayor con el registro de fecha y hora oficial, y se libera más moneda en el mercado.

Para extraer un bien de intercambio tangible, como el oro, se requiere tiempo y esfuerzo, lo que añade valor al producto final. La minería de bitcoin está diseñada para replicar esa operación y liberar nuevos bitcoins de acuerdo con un índice fijo y predecible. Si hay más computadoras realizando tareas de minería, el sistema se autorregula y hace que el problema matemático sea más difícil de resolver y requiera un esfuerzo mayor. De ese modo, la red mantiene el ritmo promedio de un bloque nuevo cada 10 minutos.

La cantidad máxima de bitcoins que se pueden crear es 21 millones. Cada 4 años, la recompensa que se otorga cada 10 minutos por realizar tareas de minería de bitcoin se reduce a la mitad. Actualmente es de 12,5 bitcoins cada 10 minutos. En mayo de 2020, la tasa se habrá reducido a 6,25 bitcoins cada 10 minutos. Con el ritmo actual, se estima que el último bitcoin que se extraiga por minería se obtendrá en el año 2140, aproximadamente.

Geiger explica que 'el cronograma de emisión predecible y la cantidad máxima fijada en 21 millones de bitcoins se traduce en que esta criptomoneda no tenga inflación'.

Transacciones privadas (principalmente)

Un hombre investiga cuáles son las ventajas y desventajas de comprar bitcoins en su laptop.Las transacciones individuales de bitcoin usan claves únicas; por eso no son exactamente anónimas, pero están ocultas detrás de contraseñas numéricas largas y complejas.

Como no es necesario abrir ninguna cuenta, no se realizan verificaciones de crédito, no se cobran cargos ni tienes que aceptar términos de uso. Cualquiera puede tener criptomonedas. Son una alternativa para las personas que no tienen acceso a la banca tradicional o que no confían en las grandes instituciones financieras.

Los ladrones de identidad cibernéticos con frecuencia solicitan que sus pagos se realicen con bitcoin y los sitios web secretos que venden drogas y armas también usan criptomonedas. Sin embargo, los organismos reguladores, en especial en los Estados Unidos, cada vez controlan más los intercambios de criptomonedas, por lo que el uso del bitcoin ha permitido atrapar a muchos delincuentes.

Cómo usar una criptomoneda

Las criptomonedas y la tecnología de cadena de bloques que se encuentra en su base se pueden usar de diferentes maneras: como moneda en puntos de venta minorista, como contrato inteligente o activo de inversión. Cualquiera puede comprar bitcoins u otra criptomoneda. Se pueden comercializar en lugares de compra y venta de moneda (Coinbase, Kraken, Bitstamp) o puedes ganar criptomonedas jugando a videojuegos o al llevar a cabo tareas en línea. Antes de comprar, investiga la empresa para detectar quejas de los clientes y leer sus comentarios. El fraude y la piratería constituyen verdaderos riesgos para las criptomonedas porque, al igual que el dinero en efectivo, una vez que se perdió, no se puede recuperar.

Un bitcoin se puede dividir en 100 millones de Satoshis. Consulta en Internet cuál es el valor de compra y venta actual para convertir Satoshis en dólares estadounidenses (USD). A fines de 2018 podrías obtener entre 15 000 y 19 000 Satoshis por dólar.

Para comprar bitcoins, puedes escanear un código QR con una aplicación. Muchas empresas pequeñas aceptan criptomonedas como medio de pago, al igual que algunas grandes tiendas de venta minorista como Overstock.com y Expedia.

También puedes invertir en criptomonedas como si fueran un activo y hacer el mismo tipo de seguimiento que harías de las acciones o bonos tradicionales.

Phil Geiger de Mycelium, una aplicación que funciona como cartera de bitcoin para Android, señala que 'la forma más segura de aumentar la riqueza con criptomonedas es convertir pequeñas cantidades de dólares en bitcoins y conservarlos durante más de dos años'.

Carteras de criptomonedas

Las carteras están protegidas con cifrado, lo que significa que tú eres el responsable de guardar tu propia clave de acceso para usar las criptomonedas. Tienes una clave pública, que es igual que tu dirección, para que las personas sepan a dónde tienen que enviar las criptomonedas. Además, existen claves únicas individuales para cada unidad de moneda, que son como las contraseñas, exclusivas y privadas, para que las uses solo tú.

Las criptomonedas te permiten convertir tu teléfono en un banco al descargar una cartera electrónica que controlarás solo tú. La ventaja es que tienes el control total de tu dinero. Nadie puede confiscar ni censurar las transacciones, pero eso también significa que tú eres el único responsable de guardar y proteger tu dinero. Si te roban el teléfono y no tienes una copia de respaldo, perderás los fondos para siempre.

Algunas personas eligen carteras digitales conectadas a Internet, que ofrecen los principales cambios de moneda y se mantienen en Internet. Otras personas prefieren opciones de almacenamiento sin conexión a Internet, por ejemplo, unidades extraíbles o incluso en papel, de modo que la clave digital se mantenga fuera de línea y, por lo tanto, protegida de los piratas. Los expertos no aconsejan abrir una cartera digital con conexión a Internet en el mismo lugar donde compraste tu criptomoneda debido a los problemas de privacidad y porque te hace más vulnerable frente a un ataque de piratería.

El futuro de las criptomonedas

La identidad del misterioso creador del bitcoin, Satoshi Nakamoto, todavía se desconoce. Algunos especulan con que Nakamoto es, en realidad, un grupo de personas. Independientemente de quién sea ella, él o ellos, el sistema financiero cambió para siempre.

Quizás no puedas usar criptomonedas para todo, pero, al ritmo que cambia la tecnología, es probable que estas jueguen algún papel en el futuro de los pagos.

'Este es el momento ideal para los que tienen curiosidad y quieren incursionar en el campo de las criptomonedas', señaló Kline. 'A medida que la incertidumbre de las regulaciones en el espacio sigue sin resolverse, la adopción generalizada aumenta y, en mi opinión, el mercado va a crecer'.

Antes de invertir en bitcoins o en cualquier otra cosa, consulta los conceptos básicos del dinero de SAM que se explican en el curso de inversionesgratuito para saber cuáles son los riesgos y beneficios.

[Cualquier referencia a una empresa, un producto comercial, un proceso o un servicio específicos no constituye ni implica un respaldo o una recomendación por parte de National Endowment for Financial Education.]

See this article in English: Bitcoin Basics

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